En el extremo norte de Escocia, más allá del último pedacito de tierra de las Highlands, aparecen dos archipiélagos de naturaleza e historia milenarias: las islas Orcadas (en inglés, Orkney) y las islas Shetland.

Hasta allí viajamos hace poco para visitar las islas Orkney. Sentir cómo el tiempo retrocede entre yacimientos arqueológicos de más de 5000 años, sorprendernos con el legado de los vecinos vikingos, perdernos entre llanuras y acantilados poblados de aves marinas…

¿Te planteas descubrir estas islas en tu viaje por Escocia? Aquí tienes nuestros preparativos para viajar a las islas Orkney y a las islas Shetland, con la información que recopilamos para esta aventura.

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Ring of Brodgar – Howard / Harriet Greenwood (CC)

1. Cómo llegar a las islas Orcadas

En cuanto abres el mapa y sitúas las islas Orcadas, tan al norte, te asalta la primera gran duda: ¿cómo llego hasta allí?

A pesar de que solo 20 de las más de 70 islas del archipiélago están habitadas, las islas Orkney están muy bien conectadas con la Escocia continental.

Aun así, para llegar hasta allí es imprescindible un poco de planificación, más que para otras islas escocesas. Para empezar, aquí recopilamos todas las formas de llegar a las islas Orcadas desde otros lugares de Escocia.

En avión desde Edimburgo o Glasgow

El avión es la forma más rápida de viajar a las islas Orcadas, aunque también una de las más caras. Kirkwall, la capital de las islas, está conectada por aire con las principales ciudades de Escocia.

  • La aerolínea Flybe opera vuelos diarios directos desde Edimburgo (1 hora), Glasgow (1 hora), Aberdeen (50 minutos) e Inverness (40 minutos) hasta Kirkwall. Si vuelas a partir de septiembre de 2017, la aerolínea pasará a ser Loganair.
  • Hay más de un vuelo diario, pero los aviones son tan pequeñitos (unas 30 plazas) que es mejor que reserves con tanta antelación como puedas.
  • Volar de Edimburgo a Kirkwall ronda los £200 (ida y vuelta por persona).
  • Aquí puedes buscar y comprar vuelos a Kirkwall.

Como ves, volar a Orkney es bastante caro, pero también es la mejor alternativa si tienes pocos días y quieres exprimirlos al máximo en las islas, sin perder demasiadas horas en el coche o en el ferry.

De hecho, antes de decantarte por el coche + ferry te recomendamos hacer cálculos. Cuando comiences a sumar el precio de los billetes de ferry por persona, el precio de embarcar el coche y el precio de llegar en coche hasta el extremo norte de Escocia, puede que la cifra final no se aleje demasiado de la de viajar en avión. Pero, por supuesto, depende del viaje y de cuántas personas seáis.

En nuestro caso, nos decantamos por el avión, y volamos de Edimburgo a Kirkwall. Debido al tamaño de la aeronave, en el despegue y en el aterrizaje se nota que se mueve más que un avión de mayores proporciones, pero el viaje fue muy tranquilo en ambas direcciones.

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En ferry

Si te planteas visitar Orkney mientras estás de ruta por Escocia, lo más sencillo es llegar al archipiélago en uno de los ferries que parten del norte o del este del país.

Todos los precios que te indicamos son en temporada alta de 2017 (del 15 de junio al 31 de agosto), pero en las webs de cada compañía tienes la tabla actualizada también para otras épocas del año.

  • Aberdeen – Kirkwall (6 horas – £31,50 por adulto – £111 por coche). Este ferry de NorthLink Ferries es el único que sale de la costa este de Escocia.
    Aunque es un trayecto muy largo, la ventaja que le vemos es que puede venirte bien si quieres viajar a las Orkney desde Edimburgo, pero prefieres no gastar tanto en el avión. De Edimburgo a Aberdeen tienes tren directo en unas 2:40h (consulta horarios en Traveline Scotland), y puedes alquilar coche una vez en Kirkwall para ahorrarte el pasaje del vehículo.
  • Scrabster – Stromness (1:30 h  – £19,40 por adulto – £59 por coche). Si quieres llegar a Orkney en coche, lo mejor es tomar este ferry de NorthLink Ferries. Parte desde Scrabster, muy cerca de Thurso (en el extremo norte de Escocia) hasta el pueblo de Stromness, en la isla principal.
  • Gills Bay – St Margaret’s Hope (1 hora – £16 por adulto – £38 por coche). Otra opción para llegar a Orkney en coche es el ferry de Pentland Ferries. Es el trayecto más rápido, pero el ferry te deja en St Margaret’s Hope, en la isla de South Ronaldsay.
  • John O’Groats – Burwick (40 minutos – £19 por adulto – Solo pasajeros, no transporta coches). De mayo a septiembre, la compañía JogFerry opera un ferry desde John O’Groats hasta Burwick, en la isla de South Ronaldsay.
    En cuanto llegas al puerto de Burwick, la misma empresa pone un bus hasta Kirkwall, la capital de Orkney (30 minutos más).
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Uno de los ferries a las islas de NorthLink. Ronnie Robertson(CC)

En bus desde Inverness

Otra forma de llegar a las islas Orcadas si viajas entre junio y septiembre y tienes por lo menos 2 días es en autobús desde Inverness. Es un viaje que organiza la empresa JogFerry, que mencionamos en el apartado de los ferries a Orkney.

  • El Express Bus es un billete combinado (£25 por persona) que incluye: el bus de Inverness a John O’Groats, el ferry de John’O Groats a Burwick, y el bus de Burwick a Kirkwall.
  • Sales de Inverness por la mañana y llegas a Kirkwall sobre el mediodía. Puedes volver el mismo día, pero solo tendrías unas pocas horas para visitar Orkney. Lo mejor es regresar el día siguiente por la mañana o por la tarde, o quedarte tantos días como quieras.

En un tour guiado

Si prefieres visitar las islas Orkney con guía y en un viaje organizado, algunas empresas ofrecen tours desde Inverness y otras ciudades.

Por ejemplo, Orkney Travel (la única empresa de habla hispana con base en el archipiélago) organiza tours en español por las Orcadas, desde unas horas hasta un día, y también desde Edimburgo. Desde Inverness, puedes consultar los tours de Excursiones desde Inverness.

Ruta islas Orcadas Que ver en Orkney Capilla Italiana

2. Cómo moverte por Orkney

¿Es necesario el coche para recorrer las islas Orcadas? Para tener flexibilidad y, sobre todo, poder llegar a los lugares históricos más remotos si viajas por libre, creemos que es imprescindible.

Conducir por Orkney fue una parte muy bonita del viaje: las distancias son cortas, las carreteras se encuentran en muy buen estado, hay muy poco tráfico… ¡y los paisajes son preciosos!

Súmale que en la mayor parte de la Mainland, la isla principal, tienes un carril para cada dirección (aunque siempre hay carreteras secundarias de un solo carril para ambas), y la conducción resulta muy sencilla.

Aquí tienes nuestra ruta por las islas Orcadas (en coche y por libre) explicada al detalle.

Alquilar un coche

La mayoría de empresas de alquiler de coche en Orkney se encuentran en Kirkwall. Puedes comprar precios en Orkney Car Hire, Avis, Europcar y National, con tarifas a partir de unos £40 por día.

Nosotros alquilamos un coche en el centro de Kirkwall con Orkney Car Hire (£130 por 4 días) y, al devolverlo, ellos mismos nos llevaron gratis al aeropuerto.

Ruta islas Orcadas Que ver en Orkney Churchill Barriers

Las islas y los ferries

La isla principal de Orkney se llama Mainland. Allí encontrarás los pueblos de Kirkwall y Stromness, y también las atracciones históricas más visitadas, como Skara Brae o el Ring of Brodgar.

Casi todos los viajeros comenzamos a explorar Orkney por la Mainland, pero, si tienes más tiempo, seguro que querrás saltar a otras islas.

Nosotros visitamos Rousay, a solo 20 minutos de la Mainland en ferry, y South Ronaldsay y Burray, que están conectadas por carretera con la Mainland. Debido al mal tiempo del día que teníamos pensado visitarla, nos quedó pendiente la isla de Hoy.

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Los ferries entre las islas de Orkney los opera Orkney Ferries. Si tienes intención de subir el coche a bordo, te recomendamos reservar plaza con antelación, ya que son pequeñitos y tienen espacio para unos pocos vehículos. Sin embargo, si vas a pie, no es necesario.

Consulta la web antes del viaje, ya que en algunos trayectos solo aceptan efectivo.

El coche se entra al ferry marcha atrás y, una vez aparcado donde te indiquen los trabajadores, puedes refugiarte en la cabina, que cuenta con asientos y con máquina de café.

El vuelo más corto del mundo. Algunas islas del norte también están conectadas en avión. ¿Sabías que en las Orkney puedes subir al vuelo regular más corto del mundo? Conecta las islas de Westray y Papa Westray, ¡y dura menos de 2 minutos!
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Marwick Head, en las islas Orkney

Tours guiados por Orkney

Aunque viajes a Orkney por libre, una vez en el archipiélago también puedes apuntarte a alguna excursión guiada para familiarizarte con los paisajes y conocer la historia de las islas de la mano de un guía local.

En nuestro caso, alquilamos coche y recorrimos Orkney por nuestra cuenta, pero uno de los días también hicimos un tour con Simón, de Orkney Travel. Es un gran conocedor de las islas, y sus tours son flexibles y adaptados a los intereses de cada viajero, ¡por lo que fue una experiencia genial!

3. Dónde dormir en Orkney

Para visitar la Mainland de Orkney, lo mejor es que establezcas la base alrededor de una de las dos localidades principales: Kirkwall (de unos 9200 habitantes) y Stromness (unos 2200 habitantes).

A pesar de ser pueblecitos, en ambos encontrarás distintas opciones de alojamiento, en especial hoteles y Bed and Breakfast (£60 – £100 por noche). Aun así, el alojamiento en las islas Orcadas en temporada alta se agota rápido, por lo que te recomendamos reservar con tanta antelación como te sea posible.

Nosotros encontramos bastantes sitios llenos, pero, por suerte, dimos con una habitación en Kirkwall a través de Airbnb (por unos £18 por noche en un hogar compartido).

Ruta islas Orcadas Que ver en Orkney Kirkwall Ferry

Kirkwall, una de las localidades de las islas Orcadas

4. ¿Cuántos días para visitar las islas Orcadas?

¿Es posible visitar las islas Orkney en un día? Desde un punto de vista logístico, sí. Antes mencionábamos que se organizan excursiones de un día desde Inverness, y, si viajas por libre en temporada alta y tomas el primer ferry de la mañana y el último de la tarde, dispondrás de unas 4 – 6 horas en la Mainland.

Las distancias son muy cortas, por lo que podrás visitar Skara Brae, el anillo de Brodgar, las piedras de Stenness y otros lugares cercanos antes de regresar.

Ruta Islas Orcadas 3 dias Que ver en Orkney Skara Brae

El asentamiento neolítico de Skara Brae, en las Orkney

Sin embargo, como puedes imaginar, es mucha paliza (y mucho dinero en ferries) para acabar conociendo muy poquito de Orkney. Por no hablar de que es una apuesta arriesgada en cuanto al cielo, ya que ya sabes que el tiempo en Escocia es imprevisible, y quizás esas 4 horas que tienes en las islas sean bajo la lluvia. Si puedes elegir, dedica a Orkney por lo menos 2 días.

En 3 días tendrás oportunidad de visitar otras islas del archipiélago, y, si aún dispones de más tiempo, podrás tomar un ferry hasta las islas Shetland, de las que te hablaremos más adelante en esta misma guía de preparativos para viajar a Orkney y Shetland.

5. Visitar las islas Orkney en una ruta por Escocia

Otra duda que quizás te surja es si merece la pena incluir las islas Orcadas en tu ruta por el país. A grandes rasgos, si emprendes una ruta por Escocia de 15 días (o más), es buena idea incluirlas en el itinerario.

Si tu ruta es de 12 – 10 días (o menos), nosotros las guardaríamos para otro viaje, ya que necesitarás por lo menos un día para llegar al extremo norte del país desde Inverness, tomar un ferry e instalarte, otro día para visitar la Mainland, y otro día para regresar a Inverness.

Ruta islas Orcadas Que ver en Orkney Skiba Geo pescadores

Una ocasión idónea para visitar las islas Orkney sería recorriendo la North Coast 500, una ruta espectacular que sigue la costa escocesa desde Inverness, pasando por la costa oeste, el norte del país y la costa este hasta volver a la ciudad.

Si decides recorrer la North Coast 500, alrededor de Thurso o John O’Groats podrás tomar un ferry y visitar las Orkney (y, si tienes más tiempo, saltar desde allí hasta las Shetland) antes de regresar a tierra firme y emprender de nuevo el camino hacia Inverness.

6. Cuándo viajar a Orkney y Shetland

La mejor época para viajar a las islas Orkney y a las islas Shetland es de mayo a agosto. Los días son más soleados (que no calurosos) y secos que en invierno, las aves migratorias comienzan a instalarse en los acantilados y se quedan hasta julio, el ganado pasta de nuevo a campo abierto, los pueblos celebran sus festivales más importantes…

Además, a finales de primavera y a principios de verano los días son larguísimos: tanto, que apenas oscurece. El sol se pone hacia las 22:30, y amanece de nuevo sobre las 4:00 de la madrugada, aunque la luz nunca se marcha por completo, ni siquiera durante la noche, algo que se conoce como simmer dim.

Antes de viajar allí en mayo, nos costaba creerlo, pero pudimos comprobarlo con este precioso atardecer a las 22:00 y, más tarde, con un halo de luz que no desapareció en toda la (corta) noche.

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En invierno, las islas Shetland también son un destino popular por el festival de fuego Up Helly Aa, que atrae a miles de espectadores a las calles de Lerwick el último martes de enero.

Y las luces del norte bailan a menudo en los cielos de ambos archipiélagos, encandilando a aquellos que vayan en busca de la Aurora Boreal en Escocia.

Aun así, ten en cuenta que algunas atracciones cierran en invierno y solo abren de abril a octubre, por lo que primavera y verano son épocas más recomendables para la mayoría de turistas.

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Lerwick durante el festival Up Helly Aa. Colemic (CC)

7. Equipaje para Orkney y Shetland

Viajamos a las islas Orkney a finales de primavera, cuando las temperaturas medias van de 10 a 12 grados. En julio y en agosto, las máximas alcanzan los 16 grados; aun así, ya ves que el verano en esas latitudes no es sinónimo de calor. Puedes consultar las temperaturas para tu viaje en Accuweather.

Por lo tanto, llevamos varias capas de ropa de abrigo para ir poniendo y quitando según el momento, y, en especial, una chaqueta cortavientos impermeable con capucha, ya que el viento en Orkney (igual que en Shetland) es una constante.

Además, llevamos gorro y bufanda, que usamos casi a diario, ¡y nos arrepentimos en más de una ocasión de no haber llevado guantes! Como en todas las rutas por Escocia, incluimos también calzado impermeable.

Es importante que la ropa sea práctica y pueda ensuciarse: en más de una ocasión, entramos a una cámara funeraria a gatas o caminamos por senderos encharcados, así que la ropa acabó llena de barro.

De los cuatro días que pasamos en Orkney, dos fueron de viento y lluvias intensas, por lo que llevar la ropa adecuada nos salvó de tener que quedarnos encerrados en el coche y nos permitió hacer excursiones al aire libre con normalidad (aunque, no te engañaremos… ¡acabamos el día empapados y en busca de un pub donde entrar en calor!).

El resto del equipaje es muy parecido al que mencionamos en los preparativos para viajar a Escocia, pero aquí tienes algunos de los objetos imprescindibles:

  • Funda impermeable de mochila, para hacer excursiones al aire libre cuando llueve. La nuestra es de Decathlon, pero también las encontrarás en Amazon.
  • Power bank, o cargador externo para el móvil. Para cargar la batería del móvil en cualquier lugar, en especial en lugares remotos donde no tienes cerca ningún restaurante, museo…
  • Repelente de mosquitos para ahuyentar a los midges, mosquitos diminutos que también hacen acto de presencia en Orkney y en Shetland en verano. Nosotros no los sufrimos, pero en algunas zonas de las islas son comunes.
  • Adaptador universal. En Escocia se usan los enchufes de 3 clavijas planas. Si puedes, compra un adaptador universal y te servirá vayas adonde vayas.
El faro de Sumburgh Head, en las islas Shetland. Ronnie Robertson (CC)

El faro de Sumburgh Head, en las islas Shetland. Ronnie Robertson (CC)

8. Visitar Orkney y Shetland con la Explorer Pass

Quizás ya conozcas la Explorer Pass de Escocia, una tarjeta que te permite visitar todo tipo de lugares históricos durante los días que elijas por un precio fijo y, de ese modo, ahorrar.

Las Orcadas y Shetland tienen su propia versión de la tarjeta, la Orkney Explorer Pass. Si tienes pensado visitar los yacimientos más importantes de las islas, como Skara Brae, Maeshowe o Jarlhof (en Shetland), casi seguro que te compensa comprarla.

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La Mainland de Orkney con la isla de Hoy al fondo

9. Cómo llegar a las islas Shetland desde Orkney

Si las islas Orcadas parecen aisladas del resto de Escocia, las islas Shetland son todavía más remotas, tan al norte que a veces no aparecen en los mapas del país.

A la misma altura que San Petersburgo, en Rusia, o que Bergen, en Noruega, a este archipiélago en la confluencia del Atlántico y el mar del Norte puedes llegar de dos maneras: en ferry nocturno desde Aberdeen hasta la capital, Lerwick (13 horas, consulta precios y horarios en NorthLink Ferries), o en avión hasta el aeropuerto de Sumburgh desde Kirkwall, Edimburgo, Glasgow, Aberdeen o Inverness (1h – 1:30h con la aerolínea Loganair).

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Jarlshof, en las islas Shetland. Lindy Buckley (CC)

Aunque también existe otra opción, la que nosotros nos habíamos para este viaje: visitar las islas Shetland desde Orkney, aprovechando la relativa cercanía de ambos archipiélagos.

Finalmente, decidimos pasar todo el viaje en las Orcadas y dejar Shetland para otra ocasión (¿tal vez para coincidir con el Up Helly Aa?), pero aquí tienes la información que recopilamos.

El ferry de Orkney a Shetland

El ferry que te lleva desde las islas Orcadas hasta las islas Shetland es el mismo ferry de NorthLink Ferries que parte de Aberdeen.

  • La ruta es: Aberdeen – Kirkwall (en Orkney) – Lerwick (en Shetland), y al revés.
  • El ferry sale de Kirkwall de noche, y llegas a Lerwick a primera hora de la mañana.
  • A la vuelta, sales de Lerwick por la tarde y llegas a Kirkwall de noche.
  • £24,65 por adulto, £103 por coche (Kirkwall – Lerwick)

Es decir, si no te importa dormir pocas horas y hacerlo en uno de los asientos del ferry, puedes visitar Shetland desde Orkney en un día, llegando a primera hora de la mañana, recorriendo parte de la Mainland, la isla principal, y marchándote a media tarde.

Aunque sucede lo mismo que si te planteas visitar Orkney en un día: el ferry es caro, en especial, cruzar en coche, así que lo ideal sería que pudieras quedarte como mínimo 2 días en Shetland.

La isla de St Ninians, en las islas Shetland. Britt-Marie Sohlström (CC)

La isla de St Ninians, en las islas Shetland. Britt-Marie Sohlström (CC)

10. Guías, mapas e internet

Sobre estos archipiélagos existe poca información en español. Estas son las guías de Orkney que hemos publicado hasta el momento:

Para preparar este viaje y decidir qué visitar en Orkney y Shetland, nos fueron de grandísima ayuda las webs de turismo de Visit Orkney y Shetland.org.

También utilizamos la guía en papel Orkney & Shetland Islands, de Alan Murphy, y compramos este mapa de carreteras de Orkney y de Shetland. Aunque, para serte sinceros, lo usamos poco, ya que hay pocas carreteras, y bien señalizadas.

Además, en la oficina de información turística de Kirkwall recogimos varios mapas y guías gratuitos y muy detallados.

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Marwick Head

La conexión a internet en las islas no es muy buena (solo tuvimos internet en los pueblos principales y en algunas zonas concretas), así que es mejor que intentes llevar toda la información necesaria en papel o guardada en el móvil para poder acceder sin conexión.

Aunque no es una guía, antes de viajar a Shetland puedes ver la serie homónima de la BBC. Trata sobre distintos casos de asesinato en las islas, y aparecen paisajes y rincones espectaculares. Aquí tienes otras pelis y series rodadas en Escocia.

Si ya has estado en las islas Orcadas o en las islas Shetland, ¿qué tal la experiencia? Y, si estás preparando el viaje, ¿te ha servido esta guía?